Ligniinillä voi tehdä kaikkea. Ja rahaa.

Ligniinillä voi tehdä kaikkea. Ja rahaa.

Vanha selluteolllisuuden hokema on, että ligniinillä voi tehdä kaikkea paitsi rahaa. Se ei pidä enää paikkaansa. Teknologisen kehityksen ansiosta ligniini on nyt  selluteollisuudessa se kaikkein jännittävin tutkimuskohde, jolla on valtavasti potentiaalia muun muassa kemianteollisuudessa, fossiilisten raaka-aineiden korvaajana. Ligniiniä, luonnon omaa liimaa on perinteisesti poltettu energiakäyttöön korkean lämpöarvonsa vuoksi, mutta viime vuosina sille on kehitetty uusia käyttökohteita, jotka voivat nostaa merkittävästi puun jalostusarvoa. 

Puun massasta 20-30 prosenttia on ligniiniä, joka pitää vahvalla rakenteellaan puut ja kasvit pystyssä. Puusta voi tehdä paljon muutakin kuin paperia ja sen ainesosien luontaisia ominaisuuksia, kuten ligniinin vahvuutta, tullaan jatkossa käyttämään entistä tehokkaammin hyväksi. Metsä Fibren toimitusjohtaja Ilkka Hämälä uskoo, että puusta voidaan valmistaa kaikkea mitä fossiilista raaka-aineistakin, ja paremmin: ”koska puuta ei ole siinä miljoonien vuosien aikana maapohjassa tuhottu, niin siinä on paljon sellaisia ominaisuuksia, joita voidaan sitten uusissa biotuotteissa saada paremmaksi kuin niissä korvaavissa tuotteissa, ja tällaisia yksittäisiä tuoteinnovaatioita, sanotaan uusia toiminnallisuuksia, on tänä päivänä jo paljon löytynyt ja niistä se biotalouden arvonlisäys tulevaisuudessa tulee.”

Ligniiniä voidaan käyttää muun muassa liimojen, polyuretaani-tyyppisten muovien sekä vaikkapa hiilikuitukomposiittien valmistukseen. Valmetin strategiajohtaja Marita Niemelä uskoo vahvasti ligniinin käyttömahdollisuuksiin vaikka sen kemiallinen rakenne on haastava.  Lopputuotteelle pitää myös olla tarpeeksi suuret markkinat, jotta prosessi kannattaa. Markkinat puolestaan tarvitsevat muodostuakseen valmiin tuotteen, tai raaka-aineen volyymia. Valmetin tutkimus- ja kehitysjohtaja Jussi Mäntyniemi kertoo LignoBoost-teknologiasta, joka on alunperin kehitetty ruotsalaisen Innventian ja Chalmersin teknillisen yliopiston toimesta. Sen avulla ligniini erotetaan mustalipeästä, jolloin sellutehtaan kapasiteettia voidaan kasvattaa merkittävästi. Ligniinillä voidaan tyydyttää laitoksen oma energiantarve ja lisäksi sitä riittää jatkojalostuksen tarpeisiin. LignoBoost-teknologian ansiosta ligniinin saatavuus tulee merkittävästi paranemaan ja tämä tulee näkymään myös markkinoilla. Ensimmäinen Valmetin toimittama LignoBoost-laitos on toimitettu Yhdysvaltoihin Domtarille ja toinen Suomeen Stora Enson Sunilan sellutehtaalle.

Volkswagen puolestaan on kiinnostunut ligniinistä hiilikuidun valmistusaineena. Autonvalmistaja on kertonut pyrkimyksestään kehittää jokaisesta automallista edellistä ekologisempi. Arvioiden mukaan ligniinin avulla on mahdollista laskea komponenttien painoa neljänneksellä. Painolla on merkittävä vaikutus auton polttoaineen kulutukseen, joten painoa vähentämällä myös päästöt vähenevät. Ligniinistä valmistettu hiilikuitu tarjoaa ympäristöystävällisemmän ja halvemman vaihtoehdon perinteiselle hiilikuidulle.  Ligniinistä voi siis tehdä vaikka mitä, muovia, polttonesteitä ja autoja. Ajat ja metsäteollisuuden lempituotteet muuttuvat, hokemat vanhenevat. Nyt on ligniinin aika.